Drug Trafficking Arrests Plague Musicians Looking For Easy Money

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AFP/Getty Images
Ill gotten gains.

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When I interviewed salsa pioneer Johnny Pacheco back in 2006 about his role in creating Fania Records, he hinted at an incident of impaired judgment that resulted in him giving up his royalties for many of his popular recordings on the label.

Later, as I was reading a great book about the New York salsa scene, Sounding Salsa: Performing Latin Music In New York City (Temple University 2008), l learned what he was talking about. Pacheco needed to extricate himself from a possible drug-dealing conviction and traded his half of the company to his partner in exchange for legal help.

Columbia University professor and trombonist Christopher Washburne wrote Sounding Salsa and devotes an entire chapter of the book to the story of how the increased popularity of cocaine in the early 1970s coincided with the explosion of musical creativity by a label and a group of musicians that changed the sound of Latin music. Washburne wrote that individuals associated with Colombian-based cartels infiltrated every level of the industry as they became "key partners in the music's production and distribution."

Alt.Latino co- host Jasmine Garsd reminded me of that troubled legacy after she found this story about the arrest of Franklin 'Junior" Romero, the president of a popular bachata record label, on cocaine trafficking and money laundering charges.

Romero's label, Premium Latin Music, includes a host of bachata performers, including superstars Aventura and up-and-coming indie musician Rita Indiana.

A casual Google search turned up another possible warning sign of a resurgence of drug traffickers bankrolling a section of the Latin music industry: in November another bachata singer, Jimmy Bauer (Ramon Alcides Rodriguez), was waiting to board a flight from Santo Domingo, Dominican Republic, to New York when a couple of the 88 pellets of heroin he swallowed burst. He was taken to a hospital and arrested for trafficking.

Latin musicians are apparently not the only ones tempted by the promise of easy money these days. Reggae icon Buju Banton was caught, tried and just last month convicted of trafficking cocaine in a federal court in Florida. He had better luck making music than he did as a drug king pin: just two days before his conviction he was awarded a Grammy for Best Reggae Album.

The term "gangsta" took on a more sinister dimension when I found two recent reports about drug trafficking and the rap industry. The Baltimore City Paper last month wrote about a drug trafficking and money laundering case involving three rap music industry big shots with Baltimore roots. They are accused of being part of a network that funneled drugs and money between California and Baltimore in a private jet.

But cocaine seems to be for chumps, according to a rapper from the state of Washington. Swag (real name Jevon Lawson) was arrested in January on multiple counts of drug trafficking in a city near Seattle. Authorities claim he made more money dominating the illegal market of the prescription drug Oxycontin than he did selling crack. Swag ran a label called Paper Route Records which, just a year ago, released a single and a video of Swag and another rapper boasting of being drug dealers.

Jasmine asked a very legitimate question: Just how often does drug money fund recordings and how much slips by law enforcement?

It's anyone's guess but Washburne's chapter about salsa in the 1970s and '80s is instructive as to how deep the connections can be: many salsa recordings from that era were funded by cocaine money; many nightclubs served as fronts for money laundering; and many salsa musicians were offered cocaine as payment for marathon club gigs. Washburne doesn't name names, but he claims many accepted.

Much has changed since the years chronicled in Washburne's book. U.S. authorities say there is less cocaine and money flowing between Colombia and the states. But apparently it's still enough to offer temptation for a quick buck (or million bucks), as opposed to the hard work that the majority of working musicians put in while trying to make a living playing music.

And as Jasmine also pointed out: It's painful for music fans to think that a segment of the Latin music business can be so intertwined with a despicable industry that has brought nothing but misery and devastation to Latinos on both continents.

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El Dinero Sucio Y La Industria De La Música

En el 2006 cuando entrevisté a Johnny Pacheco, pionero de la salsa y uno de los creadores de Fania Records, hizo alusión a un incidente en el cual acabó entregándole todas las ganancias de sus álbumes más populares a la disquera.

Un tiempo después, leyendo el gran libro Sounding Salsa: Performing Latin Music In New York City, que habla de la escena de salsa en Nueva York, entendí de lo que hablaba: en cierta ocasión Pacheco necesitaba salirse de una posible sentencia por trafico de drogas, y le vendió la mitad de la compañía a su socio, a cambio de ayuda legal.

En Sounding Salsa Christopher Washburne le dedica un capitulo entero a hablar sobre cómo la popularidad de la cocaína en la década de 1970 coincidió con la explosión de creatividad musical cambió el sonido de la música Latina. Washburne escribe que los individuos asociados con los carteles colombianos se infiltraron en toda la industria musical, y se convirtieron en "socios claves en la producción y distribución de la música."

Jasmine Garsd, locutora de Alt.Latino me recordó sobre la relación problemática que ha existido históricamente entre el narcotráfico y la industria de la música, cuando hablábamos acerca del arresto de Franklin "Junior" Romero, presidente de una popular compañía discográfica de bachata. Romero esta acusado de tráfico de cocaína y lavado de dinero.

La compañía de Romero, Premium Latin Music, representa a varios artistas de bachata, incluyendo a la popular agrupación Aventura y la artista indie Rita Indiana.

Hace poco hubo una noticia similar, indicativa de que aún existe un sector de la música latina que recibe dinero de trafico de drogas: en Noviembre otro cantante de bachata, Jimmy Bauer (Ramón Alcides Rodríguez), estaba esperando abordar un vuelo desde Santo Domingo, Republica Dominicana, a Nueva York, cuando varias de las 88 capsulas de heroína que transportaba en su estomago estallaron. Fue llevado al hospital y detenido por tráfico de drogas.

Los musicos latinos no son los únicos que caen ante la tentación del dinero fácil estos días.

El mes pasado Buju Banton, ícono de la música reggae, fue arrestado y sentenciado por tráfico de cocaína.

En el genero del Gangsta Rap tambien hay historias siniestras sobre el tráfico de drogas.

El mes pasado, el Baltimore City Paper publicó dos reportajes sobre un caso de tráfico de drogas y lavado de dinero en el cual se veían involucrados tres conocidos artistas de rap. Se los acusaba de participar en una red que transportaba drogas y dinero entre California y Baltimore a través de aviones privados.

Pero la cocaína es para novatos, según un rapero del estado de Washington.

Swag (nombre verdadero Jevon Lawson) fue arrestado en Enero, acusado de traficar drogas en una ciudad cerca de Seattle. Swag también era dueño de una compañía discográfica llamada Paper Route Records, y hace tan solo un año publicó un video musical en el cual aparece junto a otro rapero alardeando su participación en el narcotráfico.

Cuando hablábamos de este tema, Jasmine me hizo una pregunta muy legítima: ¿Cuan común es que el narcotráfico invierta dinero en proyectos de música, y cuantos casos así se les escaparan a las autoridades?

¿Quien sabe? Pero el capitulo que Washburne le dedica a la salsa en la década de 1970 y 1980 puede llegar a darnos una idea de lo fuertes que son estas conexiones: muchas de las grabaciones de salsa de esa época eran subvencionadas por el narcotráfico; muchos bares y clubes eran en realidad operaciones de lavado de dinero; y muchos músicos tocaban concierto tras concierto a cambio de cocaína.

Mucho ha cambiado desde ese entonces. Las autoridades norteamericanas dicen que hay menos tráfico de cocaína entre Colombia y los Estados Unidos. Pero aparentemente la tentación de ganar dinero fácil sigue ahí.

Y otra buena observación que hizo Jasmine: Es doloroso para los amantes de la música pensar que un segmento de la industria musical Latina colabora con una industria despreciable que no ha traído más que miseria y devastación al pueblo latino.

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