Y La Bamba's Luz Elena Mendoza: A Voice Perfect For Storytelling

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Y La Bamba's Luz Elena

Y La Bamba's Luz Elena

courtesy of the artist

English / Spanish

This week's show is notable not only for the dream-like quality of the songs but also for the handful of very distinct female voices.

After their recent D.C. show, Steve Berlin of Los Lobos told me about Y La Bamba, and Luz Elena Mendoza's voice was the first thing he mentioned. He praised the entire band's sound but he said it's her voice that completes the package.

21 seconds into the first track on their album Lupon I found out for myself.

Mendoza's voice seemed otherworldly to me. It is light and ethereal yet seemingly tortured — she sings with deep emotion, if not pain. The lyrics are almost unrecognizable, but the way she uses her voice is in service to the song. In this case, a track called "Monster," which has an intense story to tell and the lyrics to go along with it.

The rest of the CD is just as impressive, even after repeated listens. So it was hard to do but I eventually settled on one track to feature on the show.

"Winter's Skin" starts as a waltz with accordion splashes, which is not at all out of sync if you consider Mendoza's Mexican heritage. In the chorus, the band adds very loose, almost lazy drumming, freeing Mendoza to sing full-throat and impose her own sense of the one-two-three pulse of the waltz.

Winter's Skin

4 min 21 sec
 

Mendoza is a few steps ahead of most singers in the beginning of their careers in that she knows how to make her voice adapt to the instrumentation, the rhythms and lyrics of the short stories that are Y La Bamba songs.

Most singers make the mistake of thinking of songs as showcases for their voices. But the very good vocalists in every genre know it's all about the song. Ella Fitzgerald knew this, Lola Beltran knew this, Edith Piaf knew it.

The voice is most effective when it's indistinguishable from the emotion of the lyric as well as the drama of the rhythm and chords.

Our singers this week all deliver on this and Luz Elena Mendoza stands very near the front of this pack.

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English / Spanish

Luz Elena Mendoza: El Arma Secreta De "Y La Bamba"

Si ya escucharon el show de esta semana, habrán notado que las canciones tienen un aire como de ensueño. Melodías serenas, letras fantásticas, y voces casi como de canción de cuna. Pero esta semana el show también se destaca por sus voces femeninas.

Luego de un reciente show aquí en Washington DC, Steve Berlin de la agrupación Los Lobos me comentó sobre la banda Y La Bamba, y lo primero que me mencionó fue la voz de Luz Elena Mendoza. Alabó a toda la banda, pero según el, es la voz de Mendoza que la hace brillar.

En los primeros 20 segundos de la primera canción del álbum Lupon, comprendí de qué estaba hablando.

La voz de Mendoza parece pertenecer a otro universo. Es liviana y etérea, pero también está llena de angustia, profunda emoción y dolor. Las letras son casi incomprensibles, pero la manera en la cual la cantante utiliza su voz beneficia a la canción. En este caso, la canción "Monster" ("Monstruo"), que cuenta una espeluznante historia.

El resto del álbum es igual de increíble, aun luego de oírlo repetidas veces me sigue impresionando. Incluso les diré que fue difícil elegir una sola canción de Y La Bamba para nuestro show de esta semana.

"Winter's Skin" ("Piel De Invierno") comienza como un vals con brotes de acordeón—lo cual es lógico si tomamos en cuenta la herencia mexicana de Mendoza. La percusión del coro es suelta y relajada, lo cual le da a Mendoza la libertad de cantar con despecho e imponer su propio sentido del ritmo (un-do-tres) del vals.

Winter's Skin

4 min 21 sec
 

Mendoza es mas madura que la mayoría de las cantantes que recién comienzan sus carreras, ya que ella sabe como adaptar su voz a la instrumentación de la canción, a los ritmos y las letras (que en el caso de Y La Bamba son como fantásticos cuentos cortos.)

La mayoría de los vocalistas cometen el error de pensar que las canciones son escenarios para exhibir sus voces. Pero los buenos vocalistas de todos los géneros musicales saben que sus voces sirven un propósito mayor: alimentan a la misma canción. Ella Fitzgerald lo sabía, Lola Bertan lo sabia, y Edith Piaf lo sabia.

Un cantante es más efectivo cuando su voz no puede ser distinguida de la emoción de las letras, del ritmo y las cuerdas.

Todas las cantantes que escuchamos esta semana entregan ese nivel de calidad, y Luz Elena Mendoza brilla entre ellas.

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