Shakers And Mockers: Uruguay's Place In Latin Rock History

Los Shakers. i i

hide captionLos Shakers.

Courtesy of the artist
Los Shakers.

Los Shakers.

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English / Spanish

Squeezed in between mighty Brazil and Argentina, Uruguay has historically served as a geopolitical buffer zone, a nation whose own political and cultural identity has been overshadowed by its powerful neighbors. Yet during the 1960s this small country generated some of the most original rock found anywhere in the hemisphere. Foreign influences abounded, from the Anglo-rock invasion by the U.K. and the U.S., to the commercialized pop of Argentina and the cultural remixings of the Brazilian tropicalistas. Uruguayan rockers chewed on these influences and spat them back, mockingly at first and more somberly as the night of political repression fell.

Uruguay was long known as the Switzerland of South America. It had a stable, two-party political system with a large middle class. The military had stayed out of politics and wasn't expected to come back. When Beatlemania hit the Western Hemisphere, Uruguayan youth were especially ready to join in the revelry. "Discódromo," a freewheeling radio program (and, later, TV show) started by Rubén Castillo in 1960, had already exposed the youth of Montevideo, Uruguay's capital, to the teen culture emerging abroad. In the years to come, Discódromo would play a key role in supporting and disseminating the nation's homegrown rock talents.

In 1964 a Uruguayan quartet, led by the talented Fattoruso brothers, decided to recreate the Beatles at home. They did so in the form of Los Shakers, a pop-rock sensation who established a high bar for miming metropolitan rock. Uruguay's era of English-language música beat had begun. Other groups soon followed, notably Los Mockers, whose artful impersonation of The Rolling Stones was the counterpart to Los Shakers. Here's Los Shakers doing "Let Me Go":

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Although the lead singer, Polo Pereira, could not speak English, his ability to channel the persona of Mick Jagger was truly mind-blowing. Even their name (a combination of mods and rockers) conveyed the coy, tongue-in-cheek defiance that characterized the spirit of many of these bands: defiance toward one's elders, certainly, but also toward the geographical fate of Uruguay itself, tucked away at the bottom of the South American continent.

Here are Los Mockers doing their version of "Paint it Black" by the Rolling Stones, protruding lips and guttural sneer wholly intact:

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The legends of Los Mockers and, especially, Los Shakers quickly spread not only to Argentina, where they both recorded and were carefully managed by their handlers, but beyond.

By the mid 1960s, scores of so-called "beat bands" were performing across Uruguay. They did so in spaces ranging from the semi-underground cuevas (caves), as they were known, to the ritzy hotels and private clubs that dotted the country's beach resorts. Except for Los Shakers, whose subsequent recordings were mostly originals, these bands essentially performed covers of foreign hits. Moreover, they all sang in English. They did so not sheepishly but with unabashed exuberance (even when their diction was less than perfect). As Esteban Hirschfield, organist for Los Mockers, later remarked in an interview, there was "no shame" in imitating the Stones "as closely as possible." "On the contrary," he reflected, "we were proud of it."

Singing in English seemed the obvious ticket for staking a claim to a world beyond Uruguay. It was, as cultural theorist Abril Trigo has suggested, a logical way to be taken seriously for a "Europeanized but peripheral youth who desperately wanted to be modern." It also led to some exceptionally fine original rock in a language that was not one's own, such as Los Shakers, at the peak of their commercial success, performing their 1966 bossa nova-influenced hit, "Never, Never":

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By 1968, the cultural climate for making music was undergoing a radical shift. A self-confidence established over the previous years had laid the foundations for greater experimentation. The political situation had shifted as well. Los Tupamaros, an urban guerrilla group, captured the headlines with a spate of kidnappings in the name of revolutionary justice. Che Guevara was dead, but his spirit was more alive than ever. In June 1968, the president declared a state of emergency, suspending numerous constitutional protections. Uruguay was now on a slippery slope that lead to direct military rule in 1973.

That year, the country's two most important bands, Los Shakers and Los Mockers, both broke up. Their dissolution marked the end of an era in which, for a brief period, English-language Uruguayan rock dominated the South American pop charts. As Osvaldo Fattoruso of Los Shakers later noted, the band was "tired of playing at being the Beatles." The band's last swipe was the masterful La Conferencia Secreta Del Toto's Bar, an album clearly influenced by The Beatles' recent release of Sgt. Pepper's Lonely Hearts Club Band. La Conferencia Secreta serves as a kind of time capsule of a pivotal moment in 1960s Uruguay: a moment when rock was becoming politicized and a new, far more organic musical sensibility began to take hold.

The bite was still there, as bold as ever, but the subject matter had become more serious. Such was reflected in the album's title cut, a sardonic retelling of the 1962 meeting that led to the expulsion of Cuba from the Organization of American States. "Maybe I read it in a storybook/Maybe in a picture/beneath the author's desk/There were three generals with little boots/Each one with a pocketful of medals/. . ./From London, Paris, Berlin, they went on holidays/They billed the kids from Uruguay/And stopped Sir Rafael":

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The era of a unique, Uruguayan commercialized rock had largely ended. But a new era, one spearheaded by the experimental "candombe-rock" of El Kinto, on one hand, and the progressive rock of bands such as Psiglo was about to begin. We'll pick up the complex, largely overlooked history of Uruguay's rich countercultural history in the next post.

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English / Spanish

Shaker Y Mockers: Los Comienzos Del Rock Uruguayo

Ubicados entre dos potencias de América Latina (Brasil y Argentina), Uruguay históricamente ha sido una zona de amortiguación geopolítica, una nación cuya identidad siempre ha existido bajo la sombra de sus poderosos vecinos. Sin embargo, durante la década de 1960, este pequeño país generó algunas de las bandas de rock más originales del hemisferio. Las influencias extranjeras abundaban: la invasión musical británica y norteamericana, el pop comercializado argentino, y el tropicalismo brasilero. Los rockeros uruguayo procesaron esas influencias y crearon algo único, al principio un tanto satírico, y luego más oscuro, a medida que caía sobre el país la sombra de la represión política.

Uruguay siempre había jugado el rol de Suiza en Sudamérica. Tenía un sistema político estable con una gran clase media. Los militares se habían mantenido alejados del gobierno, y no se esperaba su regreso. Cuando la Beatlemania llegó a America Latina, la juventud uruguaya estaba particularmente lista para unirse a la celebración. Creado por Rubén Castillo en 1960, el programa de radio "Discódromo" (que luego pasó a ser programa de TV), ya había expuesto a la juventud uruguaya de Montevideo a la cultura del rock extranjero. En los años que siguieron, Discódromo jugó un papel clave en apoyar y diseminar el rock uruguayo.

En 1964 un cuarteto uruguayo liderado por los talentosos hermanos Fattoruso, decidió recrear a los Beatles en Uruguay. Así fue que nació el grupo Los Shakers, una sensación del pop-rock. La era de la música uruguaya en inglés había comenzado. Otros grupos siguieron en sus pasos, entre ellos Los Mockers, cuya imitación de los Rolling Stones bien podía competir con Los Shakers. Aquí están Los Shakers tocando "Let Me Go":

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Aunque el vocalista Polo Pereira no hablaba inglés, su habilidad para emular a Mick Jagger era verdaderamente increíble. Hasta su nombre (una combinación de la palabra "mod" y "rocker") es simbólico de la actitud burlona y desafiante de la banda: ciertamente un desafío a los mayores, pero también una rebeldía contra el destino geográfico de Uruguay, escondido en el bajo fondo del continente sudamericano.

Aquí están Los Mocker's haciendo su versión de "Paint It Black" por los Rolling Stones:

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Los Mockers y Los Shakers rápidamente se hicieron famosos no solo en Argentina (donde grababan) sino que en el resto de América Latina también.

Llegando a mediados de 1960, multitudes de "beat bands" tocaban a lo largo de Uruguay. Lo hacían en todo tipo de lugares, desde las "cuevas" a los hoteles finos y los clubes privados ubicados en las mas exclusivas playas del país. Con la excepción de Los Shakers, cuyas siguientes grabaciones fueron casi todas composiciones originales, estas bandas tocaban covers de éxitos extranjeros. Es más: todas estas bandas cantaban en inglés. Lo hacían sin vergüenza y con exuberancia, aun cuando su inglés era bastante imperfecto. Años después Esteban Hirschfield, organista para Los Mockers, supo decir que no había nada de malo en imitar a los Stones. "Al contrario," reflexionó, "nos enorgullecía."

Cantar en inglés parecía ser la manera mas obvia de acceder al mundo más allá de Uruguay. Según el teorista cultural Abril Trigo, cantar en inglés simplemente era la manera lógica para ser tomado en serio por un público joven, euro-centrico pero a la vez excluido, que quería desesperadamente ser moderno." El resultado fue un excepcionalmente buen rock en un idioma extranjero, como el que produjeron Los Shakers. Aquí están en 1966 tocando su éxito "Never-Never", una canción influenciada por el Bossa Nova, durante el pico de su éxito comercial.

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Ya en 1968, el clima cultural para crear música estaba atravesando cambios radicales. Años de confianza habían creado un ambiente fértil para la experimentación. Sin embargo, la situación política también había cambiado. Los Tupamaros, una guerrilla urbana, a diario figuraban en las noticias por una serie de secuestros en el nombre de la justicia revolucionaria. Che Guevara había muerto, pero su espíritu estaba mas vivo que nunca. En Junio de 1968, el presidente declaró un estado de emergencia, suspendiendo numerosos derechos constitucionales. Uruguay ya estaba encaminado hacia una dictadura- la cual comenzó en 1973.

Ese año, en 1968, los dos grupos más importantes del país, Los Shakers y Los Mockers, desbandaron. Sus rupturas marcaron el fin de una era durante la cual, por un tiempo, el rock uruguayo en inglés dominaba las radios sudamericanas. Pero como dijo Osvaldo Fattoruso de Los Shakers, la banda estaba "cansada de jugar a ser los Beatles." Su último trabajo fue el increíble álbum La Conferencia Secreta Del Toto's Bar, un álbum claramente influenciado por el reciente Sgt. Pepper's Lonely Hearts Club Band de Los Beatles. La Conferencia Secreta es como una especie de cápsula del tiempo, un retrato de un momento en Uruguay durante la década de 1960: un momento en el cual el rock se había vuelto político, y una nueva y más orgánica sensibilidad musical nacía.

Aún había increíble energía y rebeldía, pero la temática de la música se había vuelto mas seria. El mismo titulo del álbum aludía a la reunión que llevó a la expulsión de Cuba de la Organización de Estados Americanos en 1962.

La canción titular del disco dice: "Tal vez lo leí en un libro de cuentos/Tal vez lo vi en una foto/debajo del escritorio del autor/había tres generales con botas pequeñas/cada uno de ellos con un bolsillo lleno de medallas/.../de Londres, Paris, Berlin, se fueron de vacaciones/les cobraron a los chicos uruguayos/Y detuvieron al Sr. Rafael":

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La era única del rock comercializado uruguayo había llegado a su fin. Pero una nueva era, liderada por una banda experimental de "candombe-rock" llamada El Kinto, y por otras bandas de rock progresivo como Psiglo, estaba por comenzar. En mi próximo articulo, les hablaré acerca del aporte Uruguayo al rock latino.

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