Francisca Valenzuela's 'Buen Soldado': 'Chilean Princess' Aims To Be Queen

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courtesy of the artist
Francisca Valenzuela

Francisca Valenzuela

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English / Spanish

When Francisca Valenzuela's debut album Muérdete La Lengua (Bite Your Tongue) appeared in 2007, the Chilean music press crowned her "The Princess of Chilean Rock." True to its title, it was an album of biting, sarcastic songs with a particular sneer towards patriarchal society. Like fellow female rockers Julieta Venegas, Ceci Bastida and Andrea Echeverri, Valenzuela has mellowed; in her latest album, Buen Soldado, she sounds more understanding and a lot more pop. And that's not necessarily a bad thing.

Before we go any further, let's get one thing out of the way. Yes, Valenzuela sounds A LOT like a Spanish-language Fiona Apple. She has that same sullen drawl. This album fluctuates between clearly Apple-influenced ballads and really great Chilean pop (in the last few years, Chile has become a breeding grounds for incredibly good pop music).

"Que Sería" ("What Would Be") is one of the pop gems on the album. With its fantastically catchy piano hooks, it feels almost like the opening sequence of a classic film. Valenzuela has a knack for placing everyday emotions and stories into cool rhythms. In this case, she sings about the decision to stay in a complicated relationship because she could not imagine living without it.

"Quiero Verte Mas" ("I Want To See You More") runs in a similar vein, with added claps and guitar strums, some sweet xylophone action and a simple story of, well, you guessed it — wanting to see more of a certain special someone.

Venegas has her accordion, Echeverri is armed with her acoustic guitar and Valenzuela's trademark is gorgeous piano work. But for those who loved Muerdéte La Lengua, don't worry about all these love songs — her sarcasm is intact. In the track "Buen Soldado," she steps into the shoes of a respected soldier and sarcastically boasts about his sexual prowess.

She loses her footing a bit in the love ballad "En Mi Memoria" ("In My Memory"), which is beautifully composed and impeccably sung but has sappy lyrics. The thing about sounding a lot like Apple is that Apple is a fantastic lyricist, and Valenzuela's words tend to feel undercooked. In pop ballads like "Que Seria" it's not as noticeable, but in love songs like "En Mi Memoria" it shows.

Despite hiccups like these, Valenzuela redeems herself as a ballad writer with the song "Crónica" ("Chronicle," alluding to the Marquez novel Chronicle Of A Death Foretold), the story of a man whose desperate station in life leads him to a commit an act of violence to feed his children. It's a sensationally dramatic narrative song, with a perfectly panicked rumble of drums and tingling piano notes that deserve to be featured in a film's murder scene.

Valenzuela's lyrics here are simple, straightforward and still a chilling portrait of horrified desperation: "I look in you/I/look inside me/I/Look here/And I cannot find faith in them/I work and I do not rest/I try and I don't advance/people who come and go/people who go and come/people who have nothing, and people who have it all/it's a chronicle of death foretold." What's more, Valenzuela lets her voice run free in this track, even allowing it to crackle a bit at times. She sounds unbridled, real and fantastic.

It's not a flawless record, but it's a very good one. Valenzuela is an artist full of promise. She has the talent and the passion to ensure her a very bright future — a princess who could very well become queen.

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English / Spanish

Buen Soldado: Lo Nuevo De Francisca Valenzuela

Cuando Francisca Valenzuela debutó con su álbum Muérdete La Lengua en el 2007, la prensa chilena la coronó "La Princesa Del Rock Chileno." Tal como prometía el título del álbum, se trataba de un disco lleno de canciones agresivas, a veces sarcásticas, dirigidas en parte a una sociedad patriarcal. Tal como algunas otras rockeras latinas (Julieta Venegas, Ceci Bastida, Andrea Echeverri) Valenzuela se ha vuelto mas tranquila; en su más reciente álbum, Buen Soldado, suena mas comprensiva y mucho mas pop. Y eso no necesariamente es algo malo.

Antes de seguir hablando del álbum, vamos a mencionar una obviedad: Si, Valenzuela suena MUCHO a Fiona Apple. Tiene esa misma manera taciturna de arrastrar la voz. El álbum fluctúa entre baladas claramente influenciadas por Apple y muy buen pop chileno (en años recientes, Chile se ha convertido en un centro de increíblemente buena música pop.)

"Que Sería", por ejemplo, es una joya pop. Con una melodía de piano fantásticamente contagiosa, se oye casi como las primeras escenas de una película clásica. Valenzuela tiene la habilidad de ubicar emociones e historias cotidianas dentro de ritmos espectaculares. En este caso, canta acerca de la decisión de permanecer en una relación complicada porque no se imagina vivir sin ella.

Al igual, "Quiero Verte Mas", es una dulce canción que incorpora palmas, guitarras y hasta xilófono. Cuenta una historia simple y enternecedora.

Venegas tiene su acordeón, Echeverri tiene su guitarra acústica, y Valenzuela es una maravilla en el piano. Pero para los amantes de Muerdéte La Lengua, a no preocuparse: A pesar de tener baladas de amor, el sarcasmo de Valenzuela sigue intacto. En la canción "Buen Soldado", se pone en el lugar de un respetado soldado, y hace alarde (sarcásticamente) de su proeza sexual.

Valenzuela pierde un poco de fuerza en la balada romántica "En Mi Memoria", la cual cuenta con una bella composición e impecable vocalización, pero las letras son bastante cursis. Ese es el problema con sonar como Fiona Apple: Apple es una increíble escritora lírica, y en ocasiones a las letras que escribe Valenzuela le faltan madurez. En baladas pop divertidas como "Que Seria" no se nota tanto, pero en canciones de amor como "En Mi Memoria", se siente.

A pesar de tropezones como estos, Valenzuela logra redimirse como escritora de baladas con la canción "Crónica" (en alusión a Crónica De Una Muerte Anunciada de García Marquez) la historia de un hombre cuya desesperada situación lo lleva a cometer un acto de violencia, para poder alimentar a sus hijos. Es una canción sensacionalmente dramática: Con su narrativa que se alimenta de los perfectos rugidos de tambores y un piano esquizofrénico, se merece figurar en la banda sonora de una película trágica.

Aquí las letras de Valenzuela se destacan porque son simples y directas, aún así logrando pintar un escalofriante retrato del horror de la desesperación: "Yo busco en ti/ Yo/ Busco en mi/ Yo/ Busco aquí/ Y no encuentro fe/ Trabajo y no descanso/ Aunque trate no avanzo/ Aunque busqué no encuentro en ellos fe/Gente que viene y va/Gente que va y que viene/Gente que tiene nada/ Y gente que todo tiene/Es una crónica de de muerte anunciada." Es más, aquí Valenzuela deja libre su voz, hasta permitiendo que se quiebre un poco en algunos momentos de la canción. Suena libre, real y fantástica.

No es un álbum impecable, pero es muy bueno. Valenzuela es una artista llena de promesa. Tiene el talento y la pasión necesaria para asegurarle un brillante futuro- una princesa que bien podría convertirse en reina.



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